La Habana, Cuba. – El médico y explorador polar francés Jean-Baptiste Charcot, nace en Neuilly-sur-Seine, Francia, el 15 de julio de 1867. Entre 1883 y 1887, hace numerosos viajes junto a su padre (Gales, Islas Shetland, Islas Hébridas, Islas Feroe, Islandia, isla Jan Mayen, Holanda, España y Marruecos, y sentirá una auténtica fobia por los países demasiado cálidos. En 1888 realiza su servicio militar en los cazadores alpinos en calidad de médico auxiliar. En 1892, compra su primer barco, un sloop de 8.30 metros con el que se inicia en las regatas. En 1895, obtiene el título de medicina en la facultad de París. En 1898, remonta el Nilo hasta Asuán en compañía del millonario Vanderbilt. En 1902, navega hacia Islandia y atraviesa por primera vez el Círculo Polar Ártico y se acerca a los glaciares. Se convierte también en oficial de la marina. En 1903, hace construir en Saint-Malo una goleta de tres palos y 32 metros de eslora, el Français y organiza la primera expedición francesa a la Antártida, que pasará el invierno en la ventosa Isla Wandel.

El 4 de marzo de 1905, la expedición abandona la Península Antártica. El invierno fue superado sin mayores complicaciones y los objetivos científicos se han conseguido: mil kilómetros de nuevas costas descubiertas y exploradas, tres detalladas cartas marinas, 75 cajas de observaciones, notas, medidas y muestras destinadas al Museo de Historia Natural de París. El barco es vendido a la marina argentina, incorporándose con el nombre de goleta Austral. Entre 1908 y 1910, Charcot inicia su segunda expedición polar. La expedición regresa a Francia en junio de 1910 tras otro invierno con grandes resultados científicos, cartografiando la Tierra de Alejandro I y descubrieron un nuevo territorio, la Tierra de Charcot. Pero Charcot ha sido víctima del escorbuto y vuelve considerablemente debilitado. Los resultados de la expedición son magníficos e incluyen: medidas oceanográficas (salinidad, profundidad), medidas meteorológicas, un estudio de las mareas y del magnetismo, una colección de muestras biológicas y botánicas con destino al Museo de Historia Natural de París y el Instituto Oceanográfico de Mónaco, se han cartografiado 2000 kilómetros de costa.

De 1918 a 1925, Charcot asciende en el escalafón militar a capitán de corbeta y es nombrado capitán de fragata en 1923. Durante ese periodo efectúa diferentes misiones científicas en el Golfo de Gascuña, el Canal de la Mancha, el Atlántico Norte, el Mediterráneo y en las Islas Feroe, principalmente estudios de litología y geología submarina por medio de muestras obtenidas mediante dragados, para los cuales Charcot ha concebido el material y los métodos a emplear. A partir de 1925, el límite de edad le hace perder el mando del navío, pero permanece a bordo en calidad de jefe de misiones. El barco efectuará varios viajes más hacia los hielos del ártico. En 1926, ingresa en la Academia de Ciencias y se le confía una misión en la Tierra de Jameson. Explora la costa oriental de Groenlandia y regresa con una abundante colección de fósiles, insectos y plantas. En 1934, se instala en Groenlandia junto a la misión etnográfica dirigida por Paul-Émile Victor, que pasa un año conviviendo con los esquimales en Angmagssalik.

En septiembre de 1936, de regreso de Groenlandia, a donde fue a entregar material científico hace una escala en Reikiavik el 3 de septiembre para reparar la caldera del barco. Reinician su camino para Saint-Malo el día 15, pero al día siguiente el barco se ve envuelto en una violenta tormenta naufragando en los Arrecifes de Alftanes. El naufragio cuesta la vida de 23 tripulantes y 17 desaparecidos. Sólo hay un superviviente, Eugène Gonidec, apodado “Pingüino”. Gonidec informará de que el comandante Charcot, comprendiendo que la destrucción del barco en los arrecifes era inevitable, libera de su jaula una gaviota que era la mascota del barco. Jean-Baptiste Charcot, muerto en el mar, es enterrado en París el 12 de octubre en el Cementerio de Montmartre, tras los funerales nacionales.

Jean-Baptiste Charcot, muere en el océano Atlántico, el 16 de septiembre de 1936.