La Habana, Cuba. – El astrónomo e historiador de la ciencia italiano Giovanni Virginio Schiaparelli, nace en Savigliano, Italia, el 14 de marzo de 1835. También fue senador del Reino de Italia, miembro de la Accademia Nazionale dei Lincei, Accademia delle Scienze di Torino y del Regio Istituto Lombardo, y es especialmente conocido por su trabajo sobre Marte.

Entre los muchos resultados de Schiaparelli, el más popular para el público en general fueron sus observaciones al telescopio del planeta Marte.

Durante la gran oposición de 1877, observó la superficie del planeta con una densa red de las estructuras lineales que llamó “canales” y comenzó a diseñar el primer mapa del planeta, que culminó el día 5 de septiembre.

Los canales de Marte pronto se hicieron famosos, dando lugar a una oleada de hipótesis, especulaciones y folclore, sobre la posibilidad de vida inteligente en Marte. La mayoría de las hipótesis de vida inteligente (que después resultó ser un error) se debieron a un error de traducción de la labor de Schiaparelli al inglés. De hecho, la palabra canali se tradujo con el término “canals” en lugar de “channels”, que hubiera sido la adecuada.

Mientras que la primera palabra indica una construcción artificial, la segunda indica la correcta conformación del terreno de forma natural. Fue a partir de esa traducción incorrecta que derivan las diversas hipótesis sobre la vida en Marte.

Las primeras imágenes de la superficie del planeta tomadas por la sonda espacial Mariner 4 en 1965 y los primeros mapas realizados por el Mariner 9 en 1971, pusieron fin a la controversia al revelar una superficie árida y desértica salpicada de cráteres de impacto, con incisiones profundas y formaciones de origen volcánico. Giovanni Schiaparelli, muere en Milán, Italia, el 4 de julio de 1910.